艾滋病为何难以治愈?

艾滋病为何难以治愈?:提高了他们的健康水平。令人苦恼的是,目前的治疗方法还不能真正治愈艾滋病。一旦治疗中断,病毒数量就会迅速反弹。

  艾滋病为何难以治愈?

  与研发艾滋病疫苗的屡战屡败相比,针对HIV的药物治疗已经取得了巨大成功。到目前为止,至少有25种药物已获准上市。把这些药物正确地搭配起来使用,能够有效抑制病毒复制,往往能使血浆中的病毒数量降低到标准化验检测不到的水平。这些有效的药物鸡尾酒被统称为“高效抗逆转录病毒疗法”(highlyactiveantiretroviraltherapy,缩写为HAART),延长了无数感染者的生命,提高了他们的健康水平。令人苦恼的是,目前的治疗方法还不能真正治愈艾滋病。一旦治疗中断,病毒数量就会迅速反弹。

  研究HIV如何在强力药物作用下仍然能够在病人身体内潜藏,是当前研究人员面临的最重要任务之一。过去十几年来,艾滋病研究者已经在这一方面获得了一些重要线索。我们希望对这一问题的破解,最终能够揭示从病人体内彻底清除这种病毒是否可行。

  要想理解HIV潜藏地点(又被称为“潜藏库”)的本质,了解如何彻底清除HIV,我们必须对HIV在体内特有的生存策略有所认识。与其他病毒一样,HIV需要进入人体细胞来进行复制。侵入细胞后,HIV利用细胞器复制自己的基因组,并将病毒基因翻译成蛋白质。蛋白质随后形成新的病毒拷贝,术语称为病毒颗粒(virion),进而扩散到其他细胞。但与大部分人类病毒不同,HIV实际上将自己的基因组插入到细胞的基因组当中。每当这些细胞复制时,病毒基因也随之复制,并遗传给子代细胞,因此只要受感染的细胞及其后代存在于人体之中,病毒就不会被彻底消灭。

  在通常情况下,免疫系统能够破坏被感染的细胞,从而清除病毒。细胞一旦被病毒入侵,表面就会呈现出病毒蛋白片段[即抗原(antigen)],免疫系统通过这些抗原就能准确辨别出被感染的细胞。但是在HIV感染的情况下,免疫系统很难清除被感染的细胞,部分原因在于病毒攻击了免疫系统自身的组成部分。机体确实能在一段时间内与病毒抗衡,不断地生成新的、功能健全的免疫细胞,来识别病毒以及其他病原体。然而,在未经治疗的病人体内,随着时间的推移,病毒在与免疫系统的长期较量中会占据上风,最终导致艾滋病。

  如今,有效的抗HIV药物联合疗法能够抑制HIV的复制,限制病毒向新的细胞扩散,从而保护免疫系统免受进一步损伤。从理论上,这些疗法应该能使免疫系统仍然健全的部分清除被感染的细胞,治愈艾滋病。但是,药物保护下的免疫系统无法完成这项任务,到底原因何在?

  潜伏:即使治疗迫使病毒数量下降到检测不到的水平,HIV依然潜伏在体内的某些部位,伺机反攻。

  潜伏:即使治疗迫使病毒数量下降到检测不到的水平,HIV依然潜伏在体内的某些部位,伺机反攻。

  以低调求生存

  很大一部分原因似乎在于,感染者体内存在着一群特殊细胞。这群细胞携带能够生成新病毒颗粒的病毒基因,但本身并不产生任何新病毒,因此不会被免疫系统识别。HIV会首先感染被称为辅助性T淋巴细胞的免疫细胞,这些细胞主要存在于胃肠道的淋巴结和结缔组织中,也存在于其他淋巴结并在血液中循环。

  在对抗大多数病毒感染的过程中,绝大部分辅助性T细胞在不需要时会自动死亡。然而,其中一小部分可以长期存活下来,形成具有记忆性功能的T细胞。当病毒再次感染时,这群细胞能够增殖并迅速动员起来。然而在HIV感染者体内,似乎正是这群记忆性T细胞产生了绝大部分病毒。当它们为了对抗记忆中的病原体而增殖时,它们会复制细胞自身的DNA和蛋白,同时也产生了大量新的HIV病毒颗粒。大部分被感染的记忆性T细胞因病毒或免疫系统的攻击而死亡,但有一些会回到休眠状态。此时,HIV仅以病毒DNA的形式低调地潜藏在细胞的基因组中。这种病毒DNA不被复制也不产生病毒蛋白,因此没有病毒蛋白片段被呈现在细胞的表面。所以,抗HIV药物对这些细胞不起作用,免疫系统也对它们视而不见。

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